Imágenes de la semana

16 de Diciembre de 2013

Estelas estelares sobre el VLT en Paranal

Esta imagen fue obtenida por Babak A. Tafreshi, uno de los Fotógrafos Embajadores de ESO, desde el Observatorio Paranal de ESO. Pueden verse tres de los cuatro Telescopios Auxiliares (Auxiliary Telescopes, ATs) del VLTI (Very Large Telescope Interferometer). Sobre ellos, los largos trazos brillantes son estelas de estrellas, y cada una parece  marcar el camino aparente de una estrella a través del oscuro cielo nocturno, provocado por la rotación de la Tierra. Esta técnica también resalta los colores naturales de las estrellas, dando una indicación de su temperatura, que oscila entre los 1.000 grados Celsius para las estrellas más rojas y las pocas decenas de miles para las más calientes, que aparecen azules. En esta remota zona de Chile, de gran altitud, el cielo es extremadamente claro y no hay contaminación lumínica, de ahí el regalo de este magnífico espectáculo de luz.


2 de Diciembre de 2013

El brillo zodiacal ilumina los cielos de Paranal

En esta impresionante fotografía, tomada en la ubicación del Very Large Telescope (VLT) de ESO, en el Observatorio Paranal (Chile), podemos ver, en la zona central izquierda, la Vía Láctea — con su parte de nebulosas, estrellas y nubes de gas — levantándose tras los Telescopios Unitarios del VLT.

Hacia la derecha, compitiendo para destacar a medida que traza un arco sobre el horizonte, vemos una hermosa banda, casi triangular, de luz difusa  junto a la eclíptica, que es el camino aparente que hace el Sol en el cielo visto desde la Tierra.

Este brillo nace de la dispersión de la luz del Sol por las partículas de polvo que se encuentran entre los planetas que se extienden a lo largo del plano del Sistema Solar. Esto coincide en el cielo con la banda conocida como Zodíaco, que se extiende ocho grados de arco a ambos lados de la eclíptica y contiene a las conocidas constelaciones del zodíaco.


25 de Noviembre de 2013

Antiguas constelaciones sobre ALMA

Babak Tafreshi, uno de los Fotógrafos embajadores de ESO, ha captado esta fascinante imagen de las antenas de ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) combinando la belleza de los cielos australes con las sorprendentes dimensiones del proyecto astronómico más grande del mundo.

Miles de estrellas se revelan a simple vista en los claros cielos del Llano de Chajnantor. Su noche seca y transparente es una de las razones por las que ALMA se ha construido en este lugar. En la esquina superior izquierda de la imagen vemos el Cúmulo de las Pléyades, un pequeño y compacto puñado de jóvenes estrellas sorprendentemente brillantes que ya conocían las civilizaciones más antiguas. La constelación de Orión (El Cazador) puede distinguirse claramente sobre las antenas más cercanas — el cinturón del cazador está formado por las tres estrellas azules que pueden verse a la izquierda de la luz roja. De acuerdo con la mitología clásica, Orión fue un cazador que capturó a las Pléyades, las hermosas hijas de Atlas. Al mirar al cielo a través de la fina atmósfera que cubre Atacama, casi parece que la épica escena de persecución estuviera teniendo lugar.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental  en cooperación con la República de Chile. La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.


18 de Noviembre de 2013

Nueva imagen del cometa ISON

Esta nueva imagen del cometa C/2012 S1 (ISON) fue tomada con el telescopio nacional TRAPPIST instalado en el Observatorio La Silla de ESO en la mañana del 15 de noviembre de 2013. El cometa ISON se localizó por primera vez en nuestros cielos en septiembre de 2012, y tendrá su momento de máximo acercamiento al Sol a finales de noviembre de 2013.

TRAPPIST ha estado monitorizando al cometa ISON desde mediados de octubre, utilizando filtros de banda ancha como los usados en esta imagen. También ha estado utilizando filtros de banda estrecha especiales que aislan la emisión de varios gases, permitiendo a los astrónomos contar cuántas moléculas de cada tipo se desprenden del cometa.

El cometa ISON estaba bastante tranquilo hasta el 1 de noviembre de 2013, cuando un primer estallido dobló la cantidad de gas emitida por el cometa. El 13 de noviembre, justo antes de tomar esta imagen, un segundo y gigantesco estallido sacudió al cometa, incrementando su actividad en un factor diez. Ahora es lo suficientemente brillante como para verlo con unos prismáticos desde un lugar oscuro, en los cielos del amanecer mirando hacia el este. A lo largo de las últimas noches, el cometa se ha estabilizado en su nuevo nivel de actividad.

Estos estallidos fueron causados por el intenso calor del Sol que alcanza al hielo que se encuentra en elminúsculo núcleo del cometa a medida que éste se acerca al astro, provocando que el hielo se sublime y lanzando grandes cantidades de polvo y gas al espacio. Para cuando ISON se acerce a su punto máximo al Sol el 28 de noviembre (a tan solo 1,2 millones de kilómetros de su superficie — ¡solo un poco menos del diámetro del Sol!), el calor hará que aún más hielo sublime. Sin embargo, también podría romper todo el núcleo en pequeños frangemtos, que se evaporarían completamente cuando el cometa se aleje del intenso calor del Sol. Si ISON sobrevive a su acercamiento al Sol, se colverá impresionantemente brillante en el cielo del amanecer.

La imagen es una composición de cuatro exposiciones diferentes de 30 segundos con filtros azul, verde, rojo e infrarrojo. A medida que el cometa se movía frente a las estrellas del fondo, estas aparecen como puntos de múltiples colores.

TRAPPIST (TRAnsiting Planets and PlanetesImals Small Telescope) se dedica al estudio de sistemas planetarios a través de dos métodos: la detección y caracterización de planetas situados fuera del Sistema Solar (exoplanetas), y el estudio de cometas orbitando el Sol. El telescopio nacional de 60 cm se opera desde una sala de control  en Lieja (Bélgica), a 12.000 kilómetros de distancia.

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11 de Noviembre de 2013

Vista panorámica de ALMA con la Nebulosa Carina

El fotógrafo embajador de ESO, Babak Tafreshi, captó esta vista panorámica de las antenas de ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) bajo los claros cielos del Llano de Chajnantor, en los Andes chilenos.

La mancha rosada que protagoniza el lado izquierdo de la imagen es la Nebulosa Carina. Se encuentra en la constelación de Carina (La Quilla), a unos 7.500 años luz de la Tierra. Esta brillante nube de gas y polvo es una de las nebulosas más brillantes del cielo y contiene varias de las estrellas más brillantes y masivas conocidas de la Vía Láctea, como Eta Carinae. Para ver algunas imágenes recientes de ESO de la hermosa Nebulosa Carina, vean eso1208, eso1145, y eso1031.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental  en cooperación con la República de Chile.  La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO), gestionado por Associated Universities, Inc. (AUI); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.


4 de Noviembre de 2013

Visitantes equinos

Una oscura noche de septiembre, en el Observatorio La Silla de ESO, tras pasar la noche en el telescopio, el astrónomo Klaas Wiersema regresaba hacia el restaurante. La mayor parte del trabajo en un observatorio se lleva a cabo durante la noche, por lo que no resulta raro ver a científicos y técnicos caminando en la oscuridad.

Pero esta vez, sucedió algo inesperado. De repente, Klaas oyó un resoplido profundo a sus espaldas y el sonido de pasos persiguiéndole. Estaba convencido de que algún tipo de animal iracundo había emergido de su madriguera y estaba intentando darle caza, por lo que salió corriendo como alma que lleva el diablo. No podía imaginar el tipo de bestia que le perseguía por las desoladas pendientes del desierto de Atacama, a 2.400 metros sobre el nivel del mar, por lo que pasó el resto de la noche intentando desvelar el misterio.

Cuando llegó la luz del día, se decidió a explorar, todo para descubrir que había pasado muy cerca de una manada de caballos salvajes que visitaban el observatorio. Probablemente, el semental intentaba proteger a sus yeguas. Captó esta imagen como prueba de su encuentro la noche anterior.

Klaas envió esta singular imagen al grupo de Flickr Your ESO Pictures. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería.

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28 de Octubre de 2013

Cielo en llamas sobre Paranal

En esta fantasmal imagen nocturna, tomada en el Observatorio Paranal, podemos ver tres de los cuatro Telescopios Auxiliares VLT. Cada uno de ellos es un telescopio de 1,8 metros, diseñado para trabajar junto con los otros tres como un solo telescopio gracias al Interferómetro VLT.

Al fondo, la belleza callada de los cielos de Atacama se ensalza con el centelleo rojo, similar a una aurora, llamado luminiscencia nocturna (airglow en inglés), causado en la atmósfera por reacciones químicas que emiten luz. Normalmente estas emisiones no son tan potentes, pero la noche en la que se tomó esta fotografía era especialmente brillante, dando lugar a esta inusual imagen.


21 de Octubre de 2013

Dos galaxias que pueden verse a simple vista sobre el VLT

Esta impactante fotografía de los claros cielos chilenos muestra a un conjunto de estrellas brillantes y galaxias distantes salpicadas a lo largo de la imagen, suspendidas sobre uno de los cuatro Telescopios Unitarios (UTs, Unit Telescopes) del VLT (Very Large Telescope). Este es el cuarto UT y es conocido como Yepun (Venus).

Dos de los objetos que vemos en esta imagen son más conocidos que sus vecinos. En la parte izquierda de la imagen hay una galaxia que destaca por su tamaño y que forma una mancha en el cielo — Messier 31, o la Galaxia de Andrómeda. Más arriba, a la derecha de este objeto, hay una estrella brillante, que a su vez apunta hacia arriba a una galaxia que se encuentra aproximadamente en la misma línea de visión. Esta estrella es Beta Andromedae — también conocida como Mirach — y la segunda galaxia es Messier 33 (en la parte superior de la imagen). Se cree que estas dos galaxias han interaccionado en el pasado, formando un puente de gas de hidrógeno que abarca el espacio que las separa.

Esta imagen fue tomada por el Fotógrafo embajador de ESO Babak Tafreshi.

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14 de Octubre de 2013

Una nube sorpresa alrededor de una gigantesca estrella

En esta nueva imagen del VST (VLT Survey Telescope), instalado en el Observatorio Paranal de ESO, podemos contemplar el extraordinario supercúmulo estelar Westerlund 1 (eso1034). Este cúmulo excepcionalmente brillante se encuentra a unos 16.000 años luz de la Tierra, en la constelación austral de Ara (El altar). Contiene cientos de estrellas muy masivas y brillantes, todas ellas de tan solo unos pocos millones de años de edad — en términos estelares, son “bebés” estrella. Pero nuestra visión de este cúmulo se ve obstaculizada por el gas y el polvo que impide que la mayor parte de la luz visible que proviene del cúmulo estelar llegue hasta la Tierra.

Ahora, astrónomos que estudian imágenes de Westerlund 1 procedentes de un nuevo sondeo de los cielos australes [1], han localizado algo inesperado en este cúmulo. Alrededor de una de las estrellas — conocida como W26, una supergigante roja y, posiblemente, la mayor estrella conocida— han descubierto nubes de brillante gas de hidrógeno, que podemos apreciar en tonos verdes en esta nueva imagen.

Este tipo de nubes brillantes alrededor de estrellas supermasivas son muy poco usuales, y aún lo son menos en torno a una supergigante roja— se trata de la primera nebulosa ionizada descubierta alrededor de este tipo de estrella. La propia W26 sería demasiado fría para hacer que el gas brillase; los astrónomos especulan con que la fuente de la radiación ionizante pueden ser, o bien estrellas calientes azules que se encuentren en algún lugar del cúmulo, o posiblemente una estrella compañera de W26 más débil, pero mucho más caliente.

W26 finalmente acabará estallando como una supernova. La nebulosa que la rodea es muy similar a la nebulosa que rodea a SN1987A, los restos de una estrella que acabó como supernova en 1987 [2]. SN1987A fue la supernova más cercana a la Tierra observada desde 1604 y, como tal, dio a los astrónomos la oportunidad de explorar las propiedades de este tipo de explosiones. Estudiar objetos como esta nueva nebulosa en torno a W26 ayudará a los astrónomos a comprender los procesos de pérdida de masa que sufren estas estrellas masivas, lo cual las lleva a su explosivo final.

Notas

[1] Esta imagen forma parte de un detallado sondeo público de gran parte de la Vía Láctea llamado VPHAS+ que utiliza las capacidades de VST para buscar nuevos objetos como estrellas jóvenes y nebulosas planetarias. Una reciente y espectacular imagen de la Nebulosa de la Gamba se llevó a cabo utilizando observaciones del mismo sondeo.

[2] Se cree que esta nebulosa rodeó a la estrella progenitora de SN1987A antes de que se convirtiera en una supernova.

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7 de Octubre de 2013

¿Un oasis o una guarida secreta?

En esta imagen podemos ver un oscuro cielo chileno plagado de espectaculares rastros estelares — originados en la imagen que capta la cámara por la rotación de la Tierra durante una larga exposición. Bajo estas impresionantes rayas se encuentra  la Residencia Paranal, un oasis para el personal y las visitas que acuden al VLT (Very Large Telescope) de ESO, situado a gran altura, en Cerro Paranal, en el desierto chileno.

La construcción de la Residencia se inició en 1998 y se completó en 2002. Desde entonces, ha ofrecido a los científicos e ingenieros que trabajan en el Paranal Observatory un descanso acogedor frente al severo y seco clima del desierto.

Este edificio de cuatro plantas tiene la mayor parte de su estructura enterrada en la tierra. La instalación es un diseñó de los arquitectos alemanes Auer+Weber que se adapta al entorno del lugar. Desde algunos ángulos, la combinación de una arquitectura utilitarista de alta tecnología y el diseño que intenta hacer que el edificio pase casi inadvertido, cercano al camuflaje, recuerda casi a la guarida secreta de un villano. Tal vez no sea una sorpresa que la Residencia fuese elegida como escenario para la batalla final en la película de James Bond de 2008, Quantum of Solace.

El usuario de Flickr John Colosimo envió esta fotografía  al grupo de Flickr Your ESO Pictures. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería.

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30 de Septiembre de 2013

Develando estrellas y galaxias distantes

Esta imagen de campo profundo, cargada de estrellas y galaxias distantes, fue obtenida con el instrumento Wide Field Imager (WFI), una cámara instalada en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, situado en el Observatorio La Silla, en Chile.

Fue tomada como parte del sondeo COMBO-17 (Classifying Objects by Medium-Band Observations in 17 filters), un proyecto que obtenía imágenes de cinco pequeñas zonas del cielo con 17 filtros ópticos de diferentes colores. El área total de cielo explorado en cada uno de los campos de COMBO-17 equivale, aproximadamente, al mismo tamaño que la Luna llena, y ha revelado numerosos objetos distantes — demostrando cuánto nos queda aún por descubrir de nuestros cielos.

La zona de la imagen también fue estudiada por otro proyecto, FORS Deep Field (FDF), con el fin de examinar en profundidad varias áreas del cielo con mucho detalle utilizando el instrumento FORS2, un espectrógrafo instalado actualmente en el VLT (Very Large Telescope) de ESO en el Observatorio Paranal (Chile). Sin embargo, las imágenes de WFI utilizaban muchos más filtros que las obtenidas previamente por FDF y estudiaban zonas más amplias del cielo, obteniendo como resultado imágenes como las que les mostramos.

Estos pequeños vistazos al universo han revelado decenas de miles de estrellas distantes, galaxias y cuásares ocultos antes a nuestros ojos, y se han utilizado para investigar las lentes gravitacionales y la distribución de la materia oscura en galaxias y cúmulos.

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23 de Septiembre de 2013

Una nueva estrella en el vecindario

En el centro de esta nueva imagen (sobre la que podemos hacer zoom), obtenida por el telescopio VISTA de ESO, podemos ver a VVV BD001, una enana marrón recién descubierta. Se trata de la primera enana marrón detectada por el sondeo VVV en nuestra vecindad cósmica. VVV BD001 se encuentra a unos 55 años luz de distancia, hacia el atestado centro de nuestra galaxia.

Las enanas marrones son estrellas que no han conseguido crecer hasta convertirse en estrellas como, por ejemplo, nuestro Sol. A menudo son denominadas "estrellas fallidas”; su tamaño es mayor que el de planetas como Júpiter, pero menor que el de una estrella.

Esta enana es peculiar por dos motivos: primero, es la primera encontrada si miramos en dirección al centro de la Vía Láctea, una de las regiones más atestadas del cielo. Y segundo, pertenece a un tipo inusual de estrellas conocidas como “enanas marrones inusualmente azules” — aún no se sabe muy bien por qué estas estrellas son más azules de lo esperado.

Las enanas marrones nacen igual que las estrellas, pero no tienen la suficiente masa como para desencadenar la "quema" de hidrógeno y convertirse así en una estrella normal. Por este motivo son objetos mucho más fríos y emiten mucha menos luz, haciendo que sean más difíciles de detectar. Por lo general, los astrónomos buscan este tipo de objetos utilizando telescopios especiales y cámaras que observan en el infrarrojo medio y cercano, un rango sensible a estos objetos tan fríos, pero suelen evitan mirar en zonas plagadas de estrellas — como la región central de nuestra galaxia, por ejemplo.

VISTA (Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy, Telescopio de Sondeo para Astronomía Visible e Infrarroja) es el telescopio de sondeo más grande del mundo y se encuentra en el Observatorio Paranal de ESO, en Chile. Está llevando a cabo seis sondeos independientes del cielo, y el sondeo VVV (VISTA Variables in the Via Lactea) está diseñado para catalogar mil millones de objetos situados en el centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea. VVV BD001 fue descubierta por casualidad durante este sondeo.

Los científicos han utilizado el catálogo VVV para crear un mapa de 3 dimensiones del bulbo central de la Vía Láctea (eso1339). Los datos también se han utilizado para crear una gigantesca imagen a color de 108.200 por 81.500 píxeles que contiene cerca de nueve mil millones de píxeles (eso1242), una de las imágenes astronómicas  más grandes jamás producida.

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Sondeo VVV (Variables de VISTA en la Vía Láctea)


16 de Septiembre de 2013

Toconao visto desde arriba

El pequeño pueblo de Toconao es el asentamiento más cercano al proyecto astronómico más grande que existe: ALMA [1], el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array. Toconao tiene menos de 800 habitantes y se encuentra a 2.475 metros sobre el nivel del mar en un oasis natural alimentado por un pequeño río de montaña, al borde del desierto de Atacama, el más seco del mundo. El río no fluye durante todo el año por lo que, hacienda gala de prudencia, los granjeros locales han construido una red de presas y canales para regular el flujo de agua, de manera que puedan tener cosechas durante todo el año.

Si miramos esta imagen con detenimiento, en el extremo del lado izquierdo podemos distinguir algunos edificios, construidos con materiales tradicionales como el adobe y la roca volcánica, como la Iglesia de San Lucas y el Campanario.

En paralelo a sus trabajos científicos, el personal de ALMA ha trabajado con los Ancianos Atacameños de Toconao y de otras áreas para recuperar la visión que sus culturas tienen del Universo con el fin de preservar este legado cultural y científico para las generaciones venideras.

ALMA también apoya desde 2008 un plan educativo en la Escuela E-21, un centro educativo público rural en Toconao. El plan, respaldado por la comunidad, se centra en la promoción de la educación en ciencias y en el aprendizaje del inglés.

Esta imagen aérea fue tomada por los dos miembros de la tripulación del proyecto ORA Wings for Science, Clémentine Bacri y Adrien Normier, quienes han pilotado un ultraligero especial, respetuoso con el medio ambiente [2] en un viaje de un año que les ha llevado por todo el mundo para ayudar a los científicos proporcionándoles capacidades aéreas que van desde el apoyo en tareas de toma de muestras de aire hasta arqueología, observación de la biodiversidad y modelado 3D de terrenos.

ESO mantiene una colaboración para hacer divulgación con esta organización sin ánimo de lucro. Las películas cortas y las impresionantes imágenes producidas durante sus vuelos se utilizarán con fines educativos y para promocionar la investigación local. Su  circumnavegación comenzó en junio de 2012 y finalizó el 17 de  junio de 2013 con un aterrizaje en el espectáculo Paris Air Show.

Notes

[1] El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental  en cooperación con la República de Chile. ALMA está financiado en Europa por ESO, en América del Norte por la fundación Nacional de Ciencia de los Estados Unidos (NSF) en cooperación con Consejo Nacional de Investigación de Canadá (NRC) y el Consejo Nacional de Ciencias (NSC) de Taiwán; y en Asia Oriental  por los Institutos Nacionales de Ciencias Naturales de Japón (NINS) en cooperación con la Academia Sinica (AS) de Taiwán.  La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO), gestionado por Associated Universities, Inc. (AUI); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.

[2] La avioneta ultraligera ha sido ganadora del premio de la NASA Pipistrel Virus SW 80 y utiliza solo 7 litros de combustible por cada 100 kilómetros — menos que la mayoría de los coches.

 


9 de Septiembre de 2013

Armazones a vista de pájaro

Esta espectacular imagen aérea de Cerro Armazones, tomada por el Fotógrafo embajador de ESO Gerhard Hüdepohl, representa un momento maravilloso en la vida de un fotógrafo: cuando todas las circunstancias parecen ponerse de acuerdo con el fin de que la foto sea perfecta.

Hüdepohl también es ingeniero electrónico en el telescopio VLT (Very Large Telescope) del Observatorio Europeo Austral, en Cerro Paranal, el observatorio astronómico óptico más avanzado del mundo y la instalación insignia de ESO. Hüdepohl captó esta imagen durante un vuelo comercial de Antofagasta a Santiago. Poco después de despegar, el avión tomó la ruta aérea ideal para hacer una foto desde los cielos de Cerro Armazones — y Hüdepohl no podía haber soñado con mejores condiciones. Aprovechando ese momento, pudo captar esta inusual perspectiva, sobrevolando esta zona espectacular.

En la imagen podemos ver el desierto de Atacama con una sorprendente nitidez, distinguiendo claramente el fino y zigzagueante camino del polvoriento terreno. Este camino de tierra puede verse a trozos, a medida que sube hacia la cima de Cerro Armazones. Actualmente el lugar está ocupado por una selección de equipamiento de sondeo, pero pronto se convertirá en el hogar del European Extremely Large Telescope (E-ELT), un telescopio de 39 metros que no solo responderá a las preguntas actuales de la astronomía, sino que, al mismo tiempo generará nuevas preguntas — y quién sabe si no ofrecerá también respuestas a estas últimas.

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2 de Septiembre de 2013

PESSTO capta una supernova en Messier 74

El sondeo PESSTO de ESO ha captado esta imagen de Messier 74, una impactante galaxia espiral con unos brazos en remolino muy bien definidos. Sin embargo, el protagonista real de esta imagen es el nuevo punto brillante añadido a la galaxia a finales de julio de 2013: una supernova de tipo II denominada SN2013ej y que podemos ver como un objeto muy brillante en la esquina superior izquierda de la imagen.

Este tipo de fenómeno tiene lugar cuando el núcleo de una estrella masiva colapsa debido a su propia gravedad al final de su vida. Como resultado del colapso, tiene lugar una explosión masiva que eyecta material al espacio, alcanzando grandes distancias. La detonación resultante puede ser más brillante que la luez que emite toda la galaxia que la alberga y puede ser detectable para los observadores durante semanas o incluso meses.

El sondeo PESSTO (Public ESO Spectroscopic Survey for Transient Objects) está diseñado para estudiar objetos que aparecen brevemente en el cielo nocturno, como las supernovas. Lo hace utilizando una serie de instrumentos instalados en el telescopio NTT (New Technology Telescope), situado en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile. Esta nueva imagen de SN2013ej fue obtenida con el NTT durante este sondeo.

SN2013ej es la tercera supernova observada en Messier 74 desde que comenzara el milenio, siendo las otras dos SN 2002ap y SN 2003gd. El 25 de julio de 2013, el equipo del telescopio KAIT, en California, informó de su presencia por primera vez, y la primera imagen de archivo (precovery image) fue obtenida por la astrónoma aficionada Christina Feliciano, quien utilizó la cámara de acceso público SLOOH Space Camera para observar la región en los días y horas que precedieron a la explosión.

Messier 74, en la constelación de Piscis (El Pez), es uno de los objetos Messier más difíciles de detectar para los astrónomos aficionados debido a su escaso brillo superficial, pero los astrónomos aficionados más minuciosos podrán observar a SN2013ej en las próximas semanas como una débil estrella que palidece.

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26 de Agosto de 2013

Esculpida por estrellas masivas

En esta imagen, obtenida por el VLT (Very Large Telescope) de ESO, en Paranal, podemos ver una pequeña parte de la conocida nebulosa de emisión NGC 6357, situada a unos 8.000 años luz de distancia, en la cola de la constelación austral de Scorpius (El Escorpión). La imagen brilla con el color rojo que caracteriza a las regiones H II, y contiene una gran cantidad de gas de hidrógeno ionizado y excitado.

La nube está bañada por una intensa radiación ultravioleta — procedente, principalmente, del cúmulo estelar abierto Pismis 24, hogar de algunas estrellas jóvenes azules y masivas — que reemite como luz visible en ese característico tono azul.

El propio cúmulo está fuera del campo de visión de esta imagen, y vemos cómo su luz difusa ilumina la nube (en el centro a la derecha de la imagen). Estamos contemplando una imagen más de cerca de la nebulosa, y vemos una red de gas, polvo oscuro, y estrellas recién nacidas aún formándose.


19 de Agosto de 2013

Noche estrellada en La Silla

Una penetrante y brillante cortina de estrellas hace de telón de fondo en esta hermosa imagen tomada por el astrónomo Håkon Dahle. La figura que forma la silueta al frente es el propio Håkon rodeado tan solo por dos de las oscuras y enormes cúpulas que ocupan la montaña del Observatorio La Silla de ESO.

Muchos astrónomos profesionales son también entusiastas fotógrafos  — ¿quién podría culparles? Los observatorios de ESO en el Desierto de Atacama se encuentran entre los mejores lugares de la Tierra para observar las estrellas y, por la misma razón, son lugares espléndidos para fotografiar el cielo nocturno.

Håkon tomó estas fotos durante una semana de observaciones en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros. Durante ese tiempo, el telescopio también fue utilizado por otros equipos de observación, dándole a Håkon la oportunidad de admirar la noche estrellada — y así capturarla para que nosotros podamos contemplarla.

Dada la forma en que la región austral de nuestro planeta apunta hacia el denso centro galáctico, la Vía Láctea brilla más en el hemisferio sur que en el hemisferio norte. Pero incluso en el sur, la Vía Láctea en el cielo nocturno es bastante débil. Para la mayor parte de nosotros, la contaminación lumínica de nuestras ciudades e incluso la Luna pueden eclipsar el débil brillo de la galaxia, ocultándolo a nuestros ojos.

Una de las mejores bazas del Observatorio La Silla es que está apartado de las brillantes luces de la ciudad, proporcionándole uno de los cielos más oscuros de la Tierra. La atmósfera también es muy clara, de manera que no hay nubes que enturbien aún más la visión. Los cielos de La Silla son tan oscuros que es posible ver sombras creadas tan solo por la luz de la Vía Láctea.

Håkon envió esta fotografía as grupo de Flickr Your ESO Pictures. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería.

 


12 de Agosto de 2013

Calma antes de la tormenta

Esta hermosa imagen retrata a las galaxias NGC 799 (debajo) y NGC 800 (encima) situadas en la constelación de Cetus (La Ballena). Este par de galaxias fue observado por primera vez por el astrónomo americano Lewis Swift allá por 1885.

Situada a una distancia de unos 300 millones de años luz, nuestra visión “de cara” nos permite apreciar claramente sus formas. Como la Vía Láctea — nuestra galaxia — estos dos objetos son galaxias espirales, con largos brazos muy característicos serpenteando hacia la brillante protuberancia central. En los prominentes brazos espirales, hay cúmulos en los que se están formando numerosas estrellas jóvenes azules y calientes  (en la imagen se ven como diminutos puntitos azules) mientras que, en la protuberancia central, un gran grupo de estrellas más viejas, frías y rojas se congrega en una región compacta y casi esférica.

A primera vista, estas galaxias parecen iguales, pero el secreto está en los detalles. Aparte de la obvia diferencia de tamaño, solo NGC 799 cuenta con una estructura en forma de barra que se extiende desde la protuberancia central, y los brazos espirales se alargan desde los extremos de la barra. Se cree que las barras galácticas actúan como un mecanismo que canaliza el gas desde los brazos espirales hacia el centro, intensificando la formación estelar. En el año 2004, también se observó una supernova en NGC 799, y fue denominada SN2004dt.

Otra interesante característica que las diferencia es el número de brazos espirales. La pequeña NGC 800 tiene tres enroscados y brillantes brazos espirales, mientras que  NGC 799 solo tiene dos brazos relativamente tenues pero muy anchos. Estos comienzan al final de la barra y casi rodean por completo la galaxia, formando una estructura que casi parece un anillo.

Pese a que pueda parecer que en esta imagen vemos dos impresionantes galaxias espirales coexistiendo en eterna paz, nada más lejos de la realidad. Podríamos estar siendo testigos de la calma antes de la tormenta. No sabemos exactamente qué ocurrirá en el futuro pero, por lo general, cuando dos galaxias están lo suficientemente cerca la una de la otra, interaccionan a lo largo de cientos de millones de años debido a las perturbaciones gravitatorias. En algunos casos pueden ser solo interacciones pequeñas que causen distorsiones en la forma, pero otras veces las galaxias chocan, fusionándose para formar una única y nueva galaxia de mayor tamaño.

La imagen fue obtenida utilizando el instrumento FORS1, instalado en el telescopio VLT (Very Large Telescope) de 8,2 metros de ESO en la cima de Cerro Paranal, en Chile. Combina exposiciones tomadas a través de tres filtros (B, V, R).

También pueden verse cinco asteroides — ¿puede encontrarlos todos? Los asteroides se han movido entre exposición y exposición, dejando coloridos rastros en la imagen.

 


29 de Julio de 2013

Messier 100 — el esplendor de una galaxia espiral de gran diseño


Normalmente, las galaxias espirales son objetos muy atractivos desde un punto de vista estético, y aún más cuando las vemos de cara. En concreto esta imagen es un espléndido ejemplo de ello: es la galaxia espiral de gran diseño Messier 100, situada en la zona sur de la constelación de Coma Berenices (Cabellera de Berenice), que se encuentra a unos 55 millones de años luz de la Tierra.

Pese a que Messier 100 muestra unos brazos en espiral muy definidos, también muestra en su centro la estructura en forma de barra más débil, lo que la clasifica entre las galaxias de tipo SAB. A pesar de que en la imagen no sea fácil de distinguir, los científicos han podido confirmar la existencia de la barra observándola en otras longitudes de onda.

En esta detallada imagen podemos ver las principales características que se esperan encontrar en una galaxia de este tipo: grandes nubes de hidrógeno en forma de gas, brillando en áreas rojas cuando reemiten la energía absorbida de la estrellas masivas cercanas recién nacidas; el brillo uniforme de las estrellas amarillentas, más viejas, cercanas al centro; y las tiras negras de polvo entretejiéndose en los brazos de la galaxia.

Messier 100 es uno de los miembros más brillantes del Cúmulo de Virgo, el cúmulo de galaxias más cercano a nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, y que contiene unas 2.000 galaxias, incluyendo espirales, elípticas e irregulares. Esta imagen combina imágenes obtenidas con el instrumento FORS, instalado en el VLT (Very Large Telescope) de ESO, en el Observatorio Paranal (Chile), tomadas con los filtros rojo (R), verde (V) y azul (B).

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22 de Julio de 2013

El NTT girando como un trompo

En esta dinámica imagen podemos ver el telescopio New Technology Telescope (NTT), situado en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile. La distintiva cúpula del telescopio, con su peculiar forma, está borrosa debido a la imagen en movimiento, mientras el telescopio rota para apuntar hacia el objeto que desea observar. La foto fue tomada con una exposición de 30 segundos.

Una de las primeras cosas que llaman la atención en esta imagen es que el exterior del edificio del telescopio tiene una forma con un ángulo peculiar, al contrario que la mayoría, que son diseños de cúpulas circulares. Las características de su diseño han sido copiadas en muchas ocasiones, por ejemplo por el Very Large Telescope de ESO, pero el NTT fue pionero cuando el telescopio se inauguró en 1989.

Su revolucionario diseño tiene como objetivo alcanzar una calidad de imagen óptima, por ejemplo, con una ventilación cuidadosamente controlada, lo cual optimiza la circulación del aire a través del NTT, minimizando las alteraciones causadas por las turbulencias del aire en el interior. En la imagen borrosa podemos distinguir una de las partes clave de este sistema, los grandes persianas.

Otra característica avanzada para la época en que se construyó fue el espejo del NTT. Su tamaño, 3,58 metros de diámetro, no hacía de él un espejo especialmente grande, pero su diseño fue muy innovador. El espejo es flexible, y puede ajustarse en tiempo real para mantener una forma perfecta en todo momento, ya que no hacerlo puede alterar la calidad de imagen. ESO y el NTT fueron pioneros en la utilización de esta tecnología, llamada óptica activa, y actualmente se utiliza de manera habitual en los telescopios modernos.

El NTT cuenta con dos instrumentos que los astrónomos utilizan para llevar a cabio sus observaciones: SOFI (nombre corto para Son of ISAAC, un instrumento del VLT), una cámara visible y espectrógrafo infrarrojo, y EFOSC2, un espectrógrafo y cámara diseñado para detectar objetos débiles.

El Observatorio La Silla se encuentra en la parte sur del desierto de Atacama, 600 kilómetros al norte de Santiago de Chile, a una altitud de 2.400 metros. 

La imagen fue realizada por Malte Tewes, astrónomo de la Escuela Politécnica Federal de Lausanne, Suiza.

Malte envió esta fotografía al grupo de Flickr Your ESO Pictures. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería.

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