APEX

Submillimeter-astronomi mot nye høyder

The APEX TelescopeESO driver Atacama Pathfinder Experiment telescope, APEX, ved et av verdens høyestliggende observatorier, hele 5100 moh. på Chajnantor-platået i Chiles Atacamaørken.

APEX er 12 meter i diameter og registrerer stråling med bølgelengder på noen millimeter eller litt under (submillimeter), dvs. intervallet mellom infrarødt lys og radiobølger. Submillimeter-astronomi åpner et vindu mot det kalde, støvfylte og fjerne univers, men de svake signalene fra rommet absorberes kraftig av vanndamp i jordatmosfæren. Chajnantor er derfor det perfekte sted for et slikt teleskop, siden regionen er en av planetens tørreste og høyestliggende: 750 meter høyere enn Mauna Kea-observatoriet på Hawaii og 2400 meter høyere enn Very Large Telescope på Paranal-fjellet.

The APEX TelescopeSubmillimeter-astronomi er et relativt uutforsket område og avdekker et univers som ikke kan sees i synlig og infrarødt lys. Det er ypperlig for å lære mer om "det kalde univers". Lys på disse bølgelengdene stammer gjerne fra gigantiske kalde skyer i det interstellare rom med en temperatur på kun noen få titalls grader over det absolutte nullpunkt. Astronomene bruker dette lyset for å studere den kjemiske sammensetningen og de fysiske forholdene i de såkalte molekylskyene, hvor nye stjerner fødes ut av gass og kosmisk støv. I synlig lys er disse områdene ofte mørke og skjult av støv, men de skinner sterkt på millimeter- og submillimeter-bølgelengder. Denne delen av lysspekteret er også ideell til studier av universets tidligste og fjerneste galakser, hvis lys er blitt strukket ut (rødforskøvet) til disse lange bølgelengdene på grunn av universets utvidelse.

APEX er det største submillimeter-teleskopet på den sørlige halvkule. Det har en rekke ulike instrumenter som astronomene kan bruke i sine observasjoner, bl.a. LABOCA, som står for Large APEX Bolometer Camera. LABOCA anvender et system med ekstremt følsomme termometre – også kjent som bolometre – for å fange submillimeterlyset. Med sine nesten 300 piksler er det verdens største kamera av denne typen. For å registrere de ørsmå temperaturvariasjonene som skyldes den svake submillimeterstrålingen, må hvert termometer kjøles ned til minus 272,85 grader Celsius, altså mindre enn 0,3 grader over det absolutte nullpunkt. LABOCAs høye følsomhet og vide synsfelt (1/3 av fullmånens utstrekning) gjør det til et uvurderlig verktøy for å avbilde submillimeter-universet.

Mission patch
Live view from APEX

APEX er et foregangsprosjekt for ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), et revolusjonerende nytt teleskop som ESO og sine internasjonale samarbeidspartnere nå bygger på Chajnantor-platået. APEX er basert på en prototypantenne laget for ALMA-prosjektet og vil finne mange himmelobjekter som ALMA senere vil se nærmere på.

APEX er et samarbeidsprosjekt mellom Max Planck Institut für Radioastronomie (MPIfR), Onsala Space Observatory (OSO) og ESO. ESO er ansvarlig for driften.

For mer informasjon, vennligst besøk APEXs hjemmeside.

Flere bilder og videoer finnes i ESOs multimediearkiv.

 

 

APEX-trailer

APEX på Google Maps