Telescopios de Sondeo

Haciendo un detallado mapa del cielo

Dos nuevos y poderosos telescopios, el Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy (VISTA) y el VLT Survey Telescope (VST), están operando en el Observatorio Paranal de ESO, en el norte de Chile. Puede decirse que son los telescopios más potentes del mundo dedicados a rastrear el cielo, y aumentarán enormemente el potencial de descubrimientos científicos del Observatorio Paranal.

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Ciencia con los telescopios de sondeo

Muchos de los objetos astronómicos más interesantes son escasos, desde los pequeños, pero potencialmente peligrosos, asteroides cercanos a la Tierra, hasta los más remotos cuásares. Encontrarlos es como buscar una aguja en un pajar. Los más grandes telescopios, tales como el Telescopio Muy Grande (Very Large Telescope, VLT) y el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, sólo pueden estudiar una parte mínima del cielo en unas circunstancias dadas, pero VISTA y el VST están diseñados para hacer imágenes de grandes áreas de forma rápida y profunda. Los dos telescopios dedicarán cinco años a la realización de un total de nueve sondeos cuidadosamente diseñados y crearán vastos archivos tanto de imágenes como de catálogos de objetos que serán "cosechados" por los astrónomos en las próximas décadas. Los Telescopios de Sondeo jugarán un papel fundamental en la preparación de las futuras instalaciones, tales como el Telescopio Europeo Extremadamente Grande (European Extremely Large Telescope, E-ELT) y el Telescopio Espacial James Webb (JWST, James Webb Space Telescope).

Las metas científicas de los sondeos incluyen muchas de las cuestiones más apasionantes de la astrofísica de hoy, que van desde la naturaleza de la energía oscura hasta la amenaza de asteroides cercanos a la Tierra. Grandes equipos de astrónomos de toda Europa dirigirán los sondeos. Algunos cubrirán la mayor parte del cielo austral, mientras que otros se enfocarán en áreas más pequeñas.

Interesantes objetos descubiertos por los Telescopios de Sondeo constituirán los objetivos para el estudio detallado tanto por telescopios VLT como por otros basados en Tierra y en el espacio. Ambos Telescopios de Sondeo están instalados en cúpulas cercanas al VLT y comparten las mismas condiciones excepcionales de observación, así como un modelo operacional altamente eficiente.

Tanto VISTA como el VST producirán enormes cantidades de información -una sola imagen tomada por VISTA tiene 67 megapixeles; imágenes de OmegaCam en el VST tienen 268 megapixeles. Los dos Telescopios de Sondeo producirán mucha más información cada noche que todos los demás instrumentos del VLT combinados. Juntos, el VST y VISTA, producirán más que 100 Terabytes de información al año.

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¿Sabías que?
El Observatorio Paranal está tan lejos que todo debe llevarse hasta allí de forma especial: los 60.000 litros de agua que se utilizan a diario se transportan en camiones desde Antofagasta.