Estrellas Muy Viejas

La determinación de la edad del Universo

Algunos equipos de investigación han usado el VLT para obtener mediciones que allanan el camino hacia una determinación independiente de la edad del Universo. Por primera vez, estos equipos han medido la cantidad del isótopo radiactivo de uranio-238 en una estrella que nació cuando la Vía Láctea, la galaxia en la que vivimos, estaba aún en formación. Ver noticia eso0106.

Así como en arqueología se usa el carbono 14 para establecer la antigüedad de los objetos, este "reloj" de uranio mide la edad de la estrella, pero a través de escalas temporales mucho mayores. Así, este "reloj", muestra que la estrellan más antigua tiene unos 12 mil millones y medio de años. Puesto que la estrella no puede ser más vieja que el propio Universo, el Cosmos debe tener una edad mayor. Esto coincide con lo que conocemos gracias a la Cosmología, que atribuye al Universo una edad de 13,7 mil millones de años. Esta estrella y nuestra Galaxia deben haberse formado muy poco tiempo después de la Gran Explosión o Big Bang.

Existe otro resultado que lleva a los límites la tecnología astronómica y arroja nueva luz sobre las épocas más primitivas de la Vía Láctea. Por primera vez se ha medido el contenido de berilio de dos estrellas en un cúmulo globular. Ello ha permitido estudiar la fase temprana que media entre la formación de las primeras estrellas en la Vía Láctea y el nacimiento de ese cúmulo estelar. Se deduce así que la primera generación de estrellas en la Vía Láctea debe haberse formado tras el fin de la "Era Oscura" (de unos 200 millones de años) que siguió al Big Bang. Ver noticia eso0425.

"Los espectros obtenidos de esta estrella relativamente débil son magníficos, y además, tienen una calidad que hasta hace poco estaba reservada a estrellas que sólo podían observarse a ojo. Pese a su debilidad, se puede medir la línea de uranio con bastante precisión"

Roger Cayrel, Observatorio de París
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The Globular Cluster 47 Tuc