Telescoapele ESO pentru examinări detaliate

Cartografiind cerul în cel mai fin detaliu

Survey TelescopeDouă noi telescoape puternice — VISTA (Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy) și VST (VLT Survey Telescope) — sunt operaționale la Observatorul Paranal al ESO din nordul statului Chile. Acestea sunt probabil cele mai puternice telescoape din lume dedicate examinării detaliate prin imagini (telescoape de tip survey) și vor mări considerabil potențialul de descoperiri științifice al Observatorului Paranal.

Multe dintre cele mai interesante obiecte astronomice — de la asteroizii mici, dar potențial periculoși, aflați în proximitatea Pământului, și până la cei mai îndepărtați quasari — sunt rare. Găsirea lor este precum căutarea acului în carul cu fân. Cele mai mari telescoape, precum Very Large Telescope (VLT) al ESO și Telescopul Spațial Hubble (NASA/ESA), pot studia doar un minut de arc din întinderea cerului la un moment de timp dat, însă VISTA și VST sunt proiectate să fotografieze zone întinse, rapid și amănunțit. Cele două telescoape vor efectua, în decursul a până la cinci ani, nouă examinări minuțioase și vor alcătui imense arhive de imagini și cataloage de obiecte, care ulterior vor fi culese de către astronomi în deceniile următoare. Aceste telescoape pentru examinări detaliate vor avea un rol vital în pregătirea viitoarelor facilități, cum ar fi European Extremely Large Telescope (E-ELT) și Telescopul Spațial James Webb (JWST).

Obiectele interesante ce vor fi descoperite de către cele două instrumente vor deveni ținte pentru studiul în detaliu, atât pentru VLT-ul vecin, cât și pentru celelalte telescoape de pe Pământ și din spațiu. Ambele telescoape pentru examinări detaliate sunt adăpostite în cupole situate în apropiere de VLT și împart aceleași condiții excepționale de observare, precum și același model extrem de eficient de funcționare.

VISTA are o oglindă principală de 4,1 metri, fiind cel mai mare telescop pentru examinări detaliate din lume. Este dedicat topografierii cerului la lungimi de undă aproape de infraroșu. Instrumentul a fost conceput și dezvoltat de către Regatul Unit, devenind parte a contribuției către ESO (pe care această țară s-a angajat să o facă în urma acordului de aderare), cu subscripții plătite de Consiliul pentru Facilități Științifice și Tehnologice al Regatului Unit (Science and Technology Facilities Council, STFC). Oglinda sa principală este cea mai curbată oglindă de această mărime realizată vreodată, construirea ei fiind o realizare formidabilă. În inima telescopului VISTA stă o cameră de 3 tone care conține 16 detectoare speciale sensibile la unda infraroșie, cu un total combinat de 67 de megapixeli. Are cea mai mare acoperire dintre toate camerele astronomice destinate infraroșului apropiat.

Observarea la lungimi de undă mai mari decât cele vizibile ochiului uman permite VISTA să studieze obiecte care sunt aproape imposibil de văzut în lumină vizibilă, deoarece sunt reci, acoperite de nori de praf ori pentru că radiația lor electromagnetică a fost deplasată, în timpul lungii călătorii a luminii de la începutul Universului, spre zona spectrală mai roșie, de către expansiunea spațiului.

VISTA poate detecta și cataloga obiectele de deasupra întregului cer sudic, cu o sensibilitate de 40 de ori mai mare decât cea a telescoapelor precedente, precum performantul Two Micron All-Sky Survey. Activitatea telescopului VISTA a demarat la începutul anului 2010.

VST este un telescop de ultimă generație de 2,6 metri echipat cu OmegaCAM — o monstruoasă cameră CCD de 268 de megapixeli, cu un câmp de vedere de patru ori cât diametrul Lunii pline. Acesta completează VISTA și va supraveghea cerul în spectrul vizibil. VST este rezultatul unui parteneriat între ESO și Observatorul Astronomic Capodimonte (OAC) din Napoli, un centru de cercetare al Institutului Național Italian pentru Astrofizică (INAF). VST a devenit operațional la Paranal în anul 2011.

Obiectivele științifice ale examinărilor includ multe dintre cele mai incitante probleme din astrofizica de azi, de la natura energiei întunecate la amenințarea asteroizilor din apropierea Pământului. Echipe numeroase de astronomi din întreaga Europă vor efectua aceste observații. Unele examinări vor acoperi cea mai mare parte a cerului sudic, în timp ce altele se vor concentra pe zone mai restrânse.

Atât VISTA cât și VST vor produce cantități imense de date — o singură imagine captată de VISTA are 67 de megapixeli, iar imaginile provenite de la OmegaCam vor avea 268 de megapixeli. Cele două telescoape pentru examinări detaliate vor produce, într-o noapte, mai multe date decât toate celelalte instrumente ale VLT reunite. Împreună, VST și VISTA vor stoca peste 100 de teraocteți de informație pe an.