APEX

Atingând noi culmi în astronomia submilimetrică

The APEX TelescopeESO operează telescopul Atacama Pathfinder Experiment, APEX, dintr-una dintre cele mai înalte locații de observație de pe Pământ, la o altitudine de 5100 de metri, sus pe platoul Chajnantor, în regiunea Atacama din Chile.

APEX este un telescop cu diametrul de 12 metri ce funcționează la lungimi de undă milimetrice și submilimetrice — între lumina infraroșie și undele radio. Astronomia submilimetrică deschide o fereastră către Universul îndepărtat, rece și plin de praf, însă slabele semnale provenite din spațiu sunt absorbite de vaporii de apă din atmosfera Terrei. Chajnantor este locul ideal pentru un asemenea telescop, întrucât această regiune este una dintre cele mai aride de pe planetă, fiind situată cu 750 m mai sus decât observatoarele din Mauna Kea și cu 2400 m mai sus decât Very Large Telescope (VLT) din Cerro Paranal.

The APEX TelescopeAstronomia submilimetrică este un domeniu al astronomiei destul de puțin explorat și dezvăluie un Univers ce nu poate fi văzut la lungimi de undă mai familiare, cum ar fi lumina vizibilă sau infraroșie. Este ramura astronomiei ideală pentru studiul „Universului rece”: la aceste lungimi de undă, lumina este emisă de nori interstelari reci, a căror temperatură este doar cu câteva zeci de grade peste zero absolut. Astronomii care studiază această radiație pot stabili condițiile chimice și fizice ale norilor moleculari — regiuni dense de gaze și praf, locul de naștere al noilor stele. Observate în lumina vizibilă, aceste regiuni sunt de obicei întunecate și obscure din cauza prafului, dar foarte strălucitoare în spectrul milimetric și submilimetric. Acest interval al lungimilor de undă este, de asemenea, ideal pentru studierea unora dintre cele mai distante și bătrâne galaxii din Univers, a căror radiație electromagnetică a suferit fenomenul de deplasare spre roșu, trecând la valori mai mari ale lungimilor de undă.

APEX este cel mai mare telescop din emisfera sudică care operează cu lungimi de undă submilimetrice. Este dotat cu o serie de instrumente puse la dispoziția astronomilor, dintre care cel mai important este o cameră bolometrică denumită LABOCA (Large APEX Bolometer Camera). LABOCA folosește o rețea de termometre extrem de sensibile — cunoscute ca bolometre — pentru a detecta lumina submilimetrică. Cu aproape 300 de pixeli, este cea mai mare cameră de acest gen din lume. Pentru a putea detecta schimbările minuscule de temperatură induse de slaba radiație submilimetrică, fiecare din aceste termometre este răcit la aproape 0,3 grade peste zero absolut — un incredibil minus 272,85 °C. Sensibilitatea ridicată a camerei LABOCA, împreună cu câmpul larg de vedere (o treime din diametrul Lunii pline), fac din aceasta un instrument de neprețuit pentru vizualizarea Universului submilimetric.

APEX este un deschizător de drumuri pentru ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), un telescop nou și revoluționar pe care ESO, împreună cu partenerii săi internaționali, îl construiește în acest moment pe platoul Chajnantor. APEX are la bază o antenă-prototip construită pentru proiectul ALMA și va putea detecta mai multe obiecte cerești pe care, ulterior, ALMA le va studia în detaliu.

APEX este rezultatul colaborării dintre Institutul Max Planck pentru Radioastronomie (MPIfR), Observatorul Spațial Onsala (OSO) și ESO. Telescopul este operat de către ESO.

Pentru mai multe informații vizitați site-ul web al APEX.

Mai multe imagini și filme sunt disponibile în arhiva multimedia a ESO.