Eksoplaneter

Jakten på planeter utenfor solsystemet vårt

Letingen etter planeter utenfor solsystemet vårt utgjør et viktig element i det som kanskje er menneskehetens mest dyptpløyende spørsmål: Er det liv andre steder i universet? ESOs observatorier er utstyrt med et unikt sett instrumenter for å finne, studere og overvåke disse såkalte eksoplanetene.

Astronomene brukte Very Large Telescope da de for første gang oppdaget og avbildet den svake gløden fra en planet rundt en annen stjerne. Den nye kloden var enorm, faktisk rundt fem ganger mer massiv enn Jupiter. Observasjonen markerte det første store skritt mot et av de viktigste målene i moderne astrofysikk: Å beskrive den fysiske oppbygningen og den kjemiske sammensetningen til kjempeplaneter og – etter hvert – jordlignende planeter. Se ESOs pressemelding eso0507.

Med HARPS, High Accuracy Radial velocity Planet Searcher, oppdaget astronomene ikke mindre enn fire planeter rundt en nabostjerne. En av dem var en planet på to jordmasser – den minste som noensinne er oppdaget – mens en annen planet hadde en masse tilsvarende syv jordkloder og befant seg i den beboelige sonen rundt moderstjernen. Sistnevnte har en omløpstid rundt stjernen på om lag 66 dager. Astronomene tror at planeten er dekket av hav – en "vannverden". Denne oppdagelsen er et banebrytende resultat i jakten på planeter som kan ha liv. Les mer i ESOs pressemelding eso0915.

Et annet teleskop på La Silla som brukte en innovativ teknikk kalt mikrolinsing, var del av et nettverk av teleskoper spredt rundt hele Jorda. Dette samarbeidsprosjektet oppdaget en ny eksoplanet som var mer lik Jorda enn noen av de tidligere oppdagede planetene. Planeten er kun fem ganger mer massiv enn jordkloden, den bruker ca. ti år på et omløp og har etter all sannsynlighet en overflate av stein og is. Se ESOs pressemelding eso0603.

En egen brosjyre om eksoplaneter (på engelsk) er også tilgjengelig.

"De svake signalene HARPS oppdaget, ville ikke vært mulig å skjelne fra bakgrunnsstøyen med størsteparten av dagens spektrografer."

Michel Mayor ved Genova-observatoriet, medoppdager av den første eksoplaneten rundt en hovedseriestjerne.
...

Icy Exoplanet (artist's impression)