Very Large Telescope

L'observatoire astronomique en lumière visible le plus évolué au monde

The ESO Very Large ArrayLe Very Large Telescope array (VLT – très grand télescope) est l'équipement phare de l'astronomie européenne en ce début de troisième millénaire. Il s'agit de l'installation observant dans le visible la plus moderne au monde. Le VLT se compose de quatre Télescopes Unitaires ayant des miroirs primaires de 8,2 mètres de diamètre et quatre Télescopes Auxiliaires, mobiles, de 1,8 mètre. Tous ces télescopes peuvent fonctionner ensemble pour former un « interféromètre » géant, le VLTI, permettant aux astronomes de discerner des détails avec une précision jusqu'à 25 fois plus importante qu'avec les télescopes utilisés séparément. Dans le VLTI, les faisceaux lumineux sont combinés dans des tunnels souterrains grâce à un système complexe de miroirs. Pour cela, les longueurs des chemins optiques doivent être égalisées avec une tolérance inférieure au millième de millimètre sur une centaine de mètres. Le VLTI peut reconstruire des images avec une résolution angulaire de quelques millièmes de seconde de degré. Cela signifie qu'en principe, il est possible de distinguer les deux phares d'une voiture située sur la Lune.

Les Télescopes Unitaires de 8,20 mètres peuvent aussi être utilisés séparément. Avec un seul de ces télescopes et une pose d'une heure, on peut obtenir des images d'objets jusqu'à la magnitude 30. Cela correspond à des objets qui sont quatre milliards de fois moins lumineux que ce qui peut être vu à l'œil nu.

Les très grands télescopes ont été appelés AntuKueyenMelipal and Yepun. Pour plus d'information sur la signification de ces noms, cliquez ici.

Une visite de l'Observatoire de Paranal

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Télescopes et Instruments

Le programme d'instrumentation du VLT est le plus ambitieux jamais conçu pour un observatoire. Il inclut des imageurs CCD à grand champ, des caméras et des spectrographes avec module d'optique adaptative ainsi que des spectrographes haute résolution et d'autres multi-objets. Ensemble, ces instruments couvrent une gamme étendue de longueurs d'onde, depuis l'ultraviolet (300 nm) jusqu'à l'infrarouge moyen (24 microns).

Les Télescopes Unitaires

Les télescopes de 8,20 mètres de diamètre sont installés dans des bâtiments compacts, contrôlés thermiquement et tournant de façon synchrone avec les télescopes. Cette conception minimise les effets néfastes sur les conditions d'observations, comme par exemple la turbulence dans le tube du télescope qui pourrait se produire en cas de variations de température et de courants d'air.

Le premier de ces Télescopes Unitaires, 'Antu', a démarré ses observations scientifiques le 1er Avril 1999. À ce jour, les quatre Télescopes Unitaires et les quatre Télescopes Auxiliaires sont opérationnels. 

The ESO Very Large Array

Le VLT a, de fait, déjà eu un impact indiscutable en astronomie observationnelle. C'est l'équipement terrestre le plus productif. Ces résultats ont donné lieu, en moyenne, à la publication d'un article dans une revue scientifique à comité de sélection par jour. Le VLT contribue largement à faire de l'ESO l'observatoire au sol le plus productif au monde. Le VLT a stimulé une nouvelle ère de découvertes, avec plusieurs grandes premières scientifiques dont la première image d'une exoplanète (eso0428), l'observation du « voyage » de plusieurs étoiles autour du trou noir super-massif au centre de la Voie Lactée (eso0846) ou encore l'observation de la lumière résiduelle du plus lointain des sursauts gamma connus.

Les Télescopes Auxiliaires

Bien que les quatre télescopes de 8,20 mètres puissent être combinés dans le VLTI, la plupart du temps ces géants sont utilisés de manière indépendante. Ils ne sont disponibles pour l'interférométrie qu'un nombre limité de nuits par an. Toutefois, afin de pouvoir exploiter le VLTI chaque nuit, quatre plus petits Télescopes Auxiliaires (ATs) lui sont dédiés.

 

La science avec le VLT

Le VLT a eu un impact indiscutable sur l'astronomie observationnelle. C'est l'infrastructure "individuelle" au sol la plus productive au monde et les résultats provenant du VLT ont conduit en moyenne à plus d'une publication scientifique par jour dans une revue à comité de lecture. Le VLT contribue au premier plan à faire de l'ESO l'observatoire au sol le plus productif au monde. Le VLT a stimulé une nouvelle ère de découvertes avec plusieurs grandes premières scientifiques, parmi lesquels la première image d'une exoplanète (eso0428), l'observation d'étoiles individuelles se déplaçant autour du trou noir supermassif au centre de la Vie Lactée (eso0846) et l'observation des dernières lueurs du sursaut gamma le plus éloigné connu à ce jour.

La Residencia

L'hôtel du VLT, la Residencia, est un chef d'œuvre d'architecture et a servi de décor à une partie du film Quantum of Solace (James Bond).

Le savez-vous ?

Quand les astronomes combinent la lumière provenant de deux télescopes utilisant le principe de l'interférométrie, ils peuvent déterminer de manière très précises la direction d'un objet dans l'espace. Vos oreilles fonctionnent sur le même principe pour localiser les sons, en combinant le son reçu à l'oreille droite et à l'oreille gauche.

Pluss d'informations sur le VLT

pages techniques.

des images réalisées avec le VLT;archives multimédia de l'ESO.

des images du VLT

Plus d'informations historiques et techniques sur le VLT sont disponibles dans le livre blanc du VLT (en anglais), livre blanc rédigé à l'époque de la première lumière du VLT.

Plus d'images et de vidéos sont disponibles dans les archives multimédia de l'ESO.

Pour les scientifiques : pour des informations détaillées, merci de vous reporter à nos pages techniques

La « bande annonce » du VLT

Le VLT sur Google map


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