eso0938es-cl — Foto noticia

El Pequeño pero Fuerte Vecino de la Vía Láctea

14 de octubre de 2009

ESO estrena hoy una nueva y asombrosa fotografía de uno de nuestros vecinos galácticos más cercanos, la Galaxia de Barnard, también conocida como NGC 6822. La galaxia contiene zonas de rica formación de estrellas y extrañas nebulosas, como la burbuja claramente visible en la parte superior izquierda de esta notable imagen. Los astrónomos clasifican a NGC 6822 como una galaxia enana irregular debido a su forma rara y tamaño relativamente diminuto en relación a los estándares galácticos. Las extrañas formas de estos engendros cósmicos ayudan a los investigadores a entender como las galaxias interactúan, evolucionan y ocasionalmente se “canibalizan” unas a otras, dejando atrás desechos radiantes llenos de estrellas.

En esta nueva imagen de ESO, la Galaxia de Barnard brilla bajo un mar de estrellas en primer plano, en dirección a la constelación de Sagittarius (el Arquero). A una distancia relativamente corta, de unos 1,6 millones de años-luz, la Galaxia de Barnard es un miembro del Grupo Local (ver noticia de ESO en inglés), es decir, el archipiélago de galaxias que incluye nuestro hogar, la Vía Láctea. Su apodo proviene de su descubridor, el astrónomo norteamericano Edward Emerson Barnard, quien en 1884 espió este islote cósmico visualmente escurridizo empleando un refractor de 125 milímetros de apertura.

Los astrónomos obtuvieron este último retrato usando el Wide Field Imager (WFI) instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros en el Observatorio de ESO en La Silla, en el norte de Chile. A pesar de que la Galaxia de Barnard carece de los majestuosos brazos en espiral y del brillante bulbo central que adornan a sus grandes vecinos galácticos -las galaxias Vía Láctea, Andrómeda y Triangulum (el Triángulo)-, esta galaxia enana no carece de esplendor ni pirotecnias estelares. Las nebulosas rojizas presentes en esta imagen revelan zonas de activa formación de estrellas, donde las nubes de gas cercanas son calentadas por nuevas estrellas calientes. También destaca en la parte superior izquierda de la imagen una llamativa nebulosa con forma de burbuja. En el centro de ésta, un puñado de ardientes estrellas masivas envía oleadas de materia aplastando el material interestelar que las circunda y generando una estructura brillante que aparece con forma de anillo desde nuestra perspectiva. Otras ondas similares de materia candente disparadas por enérgicas estrellas jóvenes están salpicadas a través de la Galaxia de Barnard.

Con un tamaño similar a un décimo de la Vía Láctea, la Galaxia de Barnard se ajusta a su clasificación de enana. Ésta contiene alrededor de 10 millones de estrellas, algo muy lejano a las 400 mil millones que se estima posee la Vía Láctea. Sin embargo, en el Grupo Local, como en otras partes del Universo, las galaxias enanas sobrepasan en número a sus primas más grandes y hermosas.

Las galaxias enanas irregulares como la Galaxia de Barnard adoptan sus azarosas formas de mancha a través de encuentros cercanos con otras galaxias o de la “digestión” de éstas. Tal como todo lo que hay en el Universo, las galaxias están en movimiento, y a menudo pasan muy cerca unas de otras o incluso a través de éstas. La densidad de estrellas en las galaxias es bastante baja, lo que significa que pocas estrellas colisionan físicamente durante estas disputas cósmicas. Sin embargo, la fatal atracción de la gravedad puede cambiar esta situación de modo espectacular, mezclando las formas de las galaxias que pasan y colisionan. Grupos completos de estrellas son tironeados o lanzados de su hogar galáctico para formar galaxias enanas de figuras irregulares como NGC 6822.

Información adicional

ESO, el Observatorio Europeo Austral, es la principal organización astronómica intergubernamental en Europa y el observatorio astronómico más productivo del mundo. Es apoyado por 14 países: Alemania, Austria, Bélgica, Dinamarca, España, Finlandia, Francia, Holanda, Italia, Portugal, el Reino Unido, República Checa, Suecia y Suiza. ESO desarrolla un ambicioso programa enfocado en el diseño, construcción y operación de poderosas instalaciones de observación terrestres que permiten a los astrónomos hacer importantes descubrimientos científicos. ESO también cumple un rol principal en promover y organizar la cooperación en investigación astronómica. ESO opera tres sitios únicos de observación de clase mundial en Chile: La Silla, Paranal y Chajnantor. En Paranal, ESO opera el Very Large Telescope, el observatorio óptico más avanzado del mundo. ESO es el socio europeo de un revolucionario telescopio, ALMA, el proyecto astronómico más grande en existencia. ESO está actualmente planificando un European Extremely Large Telescope, el E-ELT, telescopio óptico y de infrarrojo cercano de 42 metros de diámetro, que llegará a ser “el ojo más grande del mundo hacia el cielo”.

Contactos

Valentina Rodríguez
Encargada de Prensa de ESO en Chile
Santiago, Chile
Tlf.: +56 2 463 3123
Correo electrónico: vrodrigu@eso.org

Henri Boffin
ESO ELT Press Officer
Garching, Germany
Tlf.: +49 89 3200 6222
Correo electrónico: hboffin@eso.org

Esta es una traducción de la nota de prensa de ESO eso0938.
Bookmark and Share

Acerca de la nota de prensa

Nota de prensa No.:eso0938es-cl
Legacy ID:PR 38/09
Facility:MPG/ESO 2.2-metre telescope

Imágenes

La Galaxia de Barnard
La Galaxia de Barnard
Digitized Sky Survey Image of the Galaxy NGC 6822
Digitized Sky Survey Image of the Galaxy NGC 6822
solo en inglés

Videos

Acercamiento a la Galaxia de Barnard
Acercamiento a la Galaxia de Barnard

Ver también