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Novo hardware leva interferômetro para um novo patamar

Entrega do separador de estrelas completa

1 de Março de 2013

O ESO acaba de receber o último de uma série de sofisticados sistemas ópticos e mecânicos chamados separadores de estrelas para o interferômetro do Very Large Telescope (VLTI). Estes sistemas vindos do instituto de pesquisa holandês TNO permitirão aos futuros instrumentos do VLTI observar objetos muito mais tênues do que o que era possível até agora.

É necessária uma estrela brilhante como referência para que o VLTI possa corrigir as condições atmosféricas em constante variação e permaneça perfeitamente ajustado a precisões extremamente elevadas. Atualmente, esta estrela brilhante é também o alvo das observações, limitando por isso o tipo de objetos que os astrônomos podem observar com o VLTI. No entanto, a nova tecnologia do separador de estrelas permite que dois objetos sejam observados ao mesmo tempo: uma estrela brilhante como referência para a atmosfera e um objeto tênue a ser estudado. As correções obtidas através do objeto brilhante aplicam-se ao objeto mais tênue.

Graças a este novo desenvolvimento, o alcance do VLTI, com os futuros instrumentos PRIMA e GRAVITY, aumentará consideravelmente. Poderão ser observados objetos duzentas vezes mais tênues do que os observados atualmente. O VLTI poderá assim explorar o material que rodeia o buraco negro de alta massa que se encontra no centro da Via Láctea e também outros buracos negros semelhantes nos centros de outras galáxias. Poderá estudar também planetas gigantes em torno de estrelas próximas e medir posições de objetos com muito mais precisão do que era possível até agora.

O instituto de pesquisa TNO trabalha em estreita colaboração com o ESO há quase uma década e entregou os separadores de estrelas para os quatro Telescópios Auxiliares e para os quatro telescópios principais do VLT. As primeiras entregas foram efetuadas em novembro de 2007, para ambos os grupos de telescópios e agora o sistema final para os telescópios principais acaba também de ser entregue ao ESO.

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Separador de estrelas para o Interferômetro do VLT sendo testado no TNO
Separador de estrelas para o Interferômetro do VLT sendo testado no TNO
Separador de estrelas para o Interferômetro do VLT sendo testado no TNO
Separador de estrelas para o Interferômetro do VLT sendo testado no TNO